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Éocène et réchauffement climatique

On l’oublie mais notre planète a déjà connu un réchauffement climatique lors de la période de l’Éocène qui se termina par une glaciation.

Cette période de l’Éocène date d’il y a cinquante-deux millions d’années environ.

Elle se déroula durant le Cénozoïque après le Mésozoïque et après l’extinction du Crétacé.

De façon plus complexe, l’Éocène précède l’Oligocène et suit le Paléocène et forment ensemble les 3 divisions du Paléogène.

L’Éocène est également la deuxième époque du Paléogène et à la fois la deuxième époque de l’ère Cénozoïque.

On estime que l’Éocène s’étala ainsi de – 55,8 à – 33,9 millions d’années avant notre ère.

Les plus importantes chaînes de montagnes se formèrent alors comme les Alpes et l’Himalaya.

On scinde aussi la période entre Éocène supérieur, moyen et inférieur qui vont de la plus chaude à la plus froide.

La période du Cénozoïque est toujours en cours.

Bouleversement du climat

Le début de la période de l’Éocène est marquée par un réchauffement climatique global caractéristique et extrême.

La planète Terre connaît alors un changement climatique d’une brutalité historique.

La température moyenne augmenta ainsi d’environ 7°C dans les latitudes hautes et jusqu’à 15°C à la surface des océans dans les latitudes basses de l’hémisphère sud.

Ce réchauffement climatique entraîna une extinction massive des espèces.

Ce moment climatique est aujourd’hui un marqueur permettant de distinguer la faune du Paléocène et de l’Éocène. 

En effet, c’est également la période au cours de laquelle les premiers Mammifères modernes émergent.

Avec des températures élevées et des océans chauds, l’environnement devient humide et doux.

Des forêts se développent partout d’un pôle à l’autre.

Apparaissent ainsi palmiers dans la région de l’Alaska et des forêts tropicales dans l’Europe actuelle.

Grand remplacement

Sur terre les formes primitives de mammifères disparaissent progressivement.

Elles font place à de nouveaux mammifères comme les Artiodactyles, les Périssodactyles et les Primates.

L’Europe se peuple alors de mammifères ongulés, de rongeurs et de vrais primates (Lémuriformes) comme les sarigues (mammifères marsupiaux).

Ceux-ci sont plus petits et possèdent des mains capables d’attraper et des dents capables de mâcher.

Leurs poids est en moyenne de moins de 10 kg.

En mer, les eaux chaudes voient apparaitre les Carcharhiniformes (requins) et les premiers mammifères marins comme les baleines.

La période de l’Éocène voit également le renouvellement complet de la faune.

Une étude de 2012 (revue Nature) évoque des fossiles de pollens de fougères et de palmiers, découverts lors d’un forage à un kilomètre de profondeur en Antarctique. 

Événement climatique

Cette période de l’Éocène est donc un évènement climatique majeur avec un réchauffement rapide et intense.

La température augmente pour atteindre les extrêmes connus de l’histoire géologique : c’est le maximum thermique dit paléocène-éocène.

D’autant plus qu’elle va connaître également un refroidissement progressif au cours duquel les saisons deviennent plus marquées : hiver rude et été sec.

Le climat va alors raréfier les ressources alimentaires l’hiver mettant en péril certaines espèces.

Quand la période se termine, les mammifères auront d’ailleurs disparu des hautes latitudes.

On pense également que cet événement climatique résulte de gaz à effet de serre (GES).

Ce phénomène résulterait de l’expulsion des clathrates de méthane se trouvant dans le fond marin où ils étaient enfouis.

Le méthane, probablement de l’ordre de deux mille gigatonnes, entraîna une élévation de la température mondiale.

D’autre part, deux faits majeurs marqueront cette période : l’isolement de l’Antarctique et l’événement Azolla.

On nomme aussi « Grande Coupure » l’extinction de masse de la fin de l’Éocène.

Article : P. du Chélas


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